Combien de puces peuvent être plus petites?

Combien de puces peuvent être plus petites?

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Sept des meilleurs esprits que Intel peuvent rassembler sont alignés sur scène, prêts à répondre aux questions d'un paquet de journalistes européens intimidés visiblement.

Ce sont des boursiers Intel - le plus haut rang de mérite technique accordé aux ingénieurs de l'entreprise - dont les CV sont remplis de doctorats et de brevets dans les endroits où la plupart des gens mettent des charges telles que «excellentes compétences de frappe» et «intérêt pour le badminton».

Enfin, l'un des plats de presse accuse le courage de poser une question. Est la loi de Moore - la prédiction légendaire de Gordon Moore que le nombre de transistors sur un processeur doublera tous les deux ans - mort? Un ou deux des boursiers rit poliment, d'autres sont visiblement irrités. Presque tous sont impatients de saisir le microphone et de remettre le questionneur impertinent droit.

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Un par un, ils livrent des réponses mesurées et pleines d'esprit. «Le nombre de personnes prédisant la fin de la loi de Moore double tous les deux ans», ironise le Scandinave Tryggve Fossum, avant que la compatriote américaine Karl Kempf ne livre un découverte de coupe. «Le premier microprocesseur avait 2 300 transistors, nous avons maintenant des processeurs avec 2.3 milliards de transistors. C'est la loi de Moore. c'est ce que nous faisons."

En effet, c'est ce que fait Intel depuis plus de 30 ans. Maintenant, la société se prépare à défier les lois de la physique pour «imprimer» sa prochaine génération de puces. Chips tellement remplis de transistors que la machinerie travaille avec une précision subatomique pour les faire.

Mais lorsque vous travaillez déjà avec les transistors, une fraction de la taille d'une cellule virale, à quel point pouvez-vous pousser la miniaturisation avant que la disparition prédite du journaliste courageux de la loi de Moore ne se réalise réalité?

Nous allons révéler à quel point Intel et d'autres fabricants ont surmonté les énormes obstacles techniques qui ont gêné la technologie des puces d'aujourd'hui et explorer les défis auxquels ils sont confrontés en rétrécissant les frites de demain à 22 nm et au-delà.

La taille de la tâche

La complexité d'un processeur moderne est presque au-delà de la compréhension. Un noyau de 1 GHz fonctionnel sur les derniers processeurs Cortex A9 d'ARM occupe moins de 1.5 mm2, en utilisant le processus de production de 65 nm. Pour mettre cela en perspective: un nanomètre est un milliardième d'un mètre, ce qui signifie qu'un nanomètre est à une balle de tennis ce qu'une balle de tennis est à la planète Terre.

«Microscopique» ne se rapproche même pas.

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Pourtant, si cela semble incroyablement délicat, les derniers processeurs de base d'Intel sont construits en utilisant un processus de 32 nm. Bien que vous puissiez simplement repérer l'un des noyaux du bras à l'œil nu, pour voir l'un des transistors de 32 nm sur une puce Intel, vous devrez agrandir le processeur au-delà de la taille d'une maison.

Travailler à une telle précision est un énorme défi pour les fabricants de puces. Comme les processus sont raffinés tous les deux ans pour maintenir la loi de Moore en vie, les ingénieurs d'Intel sont obligés de montrer des niveaux d'ingéniosité remarquables pour garder les processeurs. "La fin a été prédite à plusieurs reprises, et nous avons montré que ce n'était pas le cas", a déclaré la collègue Intel Jose Maiz. "Au moins pas encore."